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IBM : Wishful thinking

¿Cuáles son las tecnológicas más innovadoras del mundo?

He estado recopilando datos de inversión en I+D de las principales tecnológicas del mundo. Bucear en los informes anuales de las compañías es como buscar tesoros, se encuentran datos escondidos realmente curiosos.

Aunque lo interesante vendrá en los informes del 2009 (publicados a comienzos del 2010), cuando se pueda medir el impacto real de la crisis económica en las partidas de innovación, ya se pueden apreciar tendencias claras.

Si miramos al gasto en I+D en términos absolutos, hay algunas conclusiones interesantes:

- Gasto real Vs percibido: Nokia y Microsoft son, con diferencia, las compañías que más dinero destinan a I+D, por encima de los 8.000 millones de dólares. Lo curioso es que están “contra las cuerdas” en términos de innovación. Apple y Google, con unas partidas muy inferiores, logran lanzar al mercado productos menos complejos (Google) y muy especializados (Apple) capaces de captar la atención de los consumidores de forma mucho más efectiva que Nokia y Microsoft. En otras palabras: no es lo que gastas, sino cómo lo gastas.

- Crecientes Vs decrecientes:
Frente a Nokia, Microsoft, Google y Apple, que han incrementado significativamente sus partidas anuales de I+D (Google un 127% desde el 2006), Intel, HP y Sun las han reducido entre el 1% y el 10%.

Si miramos al porcentaje de ingresos que destinan a I+D, la foto es diferente:

- Innovación a la baja: Todas las compañías, a excepción de Google y Nokia, han reducido entre uno y dos puntos porcentuales la proporción de ingresos reservados a I+D. En el caso de Google, el I+D es un arma ofensiva. En el de Nokia, defensiva.

- Innovadores moderados: HP supera a IBM, su rival directo, en ingresos, y sin embargo dedica la mitad a I+D. Apple es la excepción que confirma la regla: tiene el menor presupuesto de I+D de las ocho compañías medidas y dedica sólo el 3,4% de sus ventas a esta partida. Aun así, es considerada una de las compañías más innovadoras en rankings como el de BusinessWeek. Lo cual confirma lo dicho: no es lo que haces, sino cómo lo haces.

IBM + Sun Microsystems: encaje (casi) perfecto

La noticia de hoy es una bomba. De momento se queda en pura especulación pero, de confirmarse, sería un gran golpe de efecto del “Gigante Azul”.

El Wall Street Journal abre hoy con la exclusiva: IBM está en plena negociación con Sun Microsystems para adquirirla por 6.500 millones de dólares, el 100% más sobre la valoración de las acciones de Sun al cierre el pasado martes ($4,97 por acción).

Tras el anuncio, las acciones de Sun han subido hoy más de lo que lo han hecho en los 20 últimos años: de $3,27 a $8,24.

Ninguna de las dos compañías ha confirmado o desmentido las conversaciones, lo cual indica que probablemente se estén produciendo. Aunque todo puede acabar en nada.

De producirse, creo que sería una decisión extremadamente inteligente por parte de IBM. ¿Por qué?

- Es una operación entre “iguales”, en cuanto a segmento de mercado: servidores basados en software libre. Con Sun, IBM pasaría a tener el 42% del pastel (hoy IBM cuenta con el 31,4% de cuota; Sun el 10,6%). HP se alejaría en la distancia con su actual 29,5% de cuota.

- Es una compra “digerible”. Frente a la estrategia de megacompras de su rival HP (recordemos los $19.000 millones por Compaq en el 2002, o los $13.900 millones por EDS el pasado mayo), IBM opta por mordiscos pequeños pero letales. EDS y HP son culturas opuestas. IBM y Sun son hermanos. Sólo se llevan unos años de diferencia.

- Mete a IBM en la lucha por el número uno mundial. HP facturó en el 2008 casi $15.000 millones más que IBM, algo a lo que la compañía de Palmisano seguro no logra acostumbrarse. La compra de Sun les mete de nuevo en la puja por el primer puesto. Y, de paso, da un buen golpe a Microsoft en la venta de software de infraestructura.

- Sun lo necesita. En su último trimestre, anunció una pérdida de más de $2.000 millones. Poco después firmó el despido del 18% de la plantilla, cerca de 6.000 trabajadores. La oferta de IBM, con el 100% de prima, debe sonar a música en los oídos.

A pesar de lo positivo, la operación tiene sus riesgos. Para mi los principales son:

- El mercado de servidores está en plena caída. Según IDC, las ventas mundiales de servidores cayeron el 12% en el último trimestre del 2008. Tanto HP como IBM estan experimentando reducciones de dos dígitos en este segmento. Sólo los servicios (outsourcing, principalmente) se salvan. Con este panorama, sacar adelante la compra no será fácil.

- ¿Precio muy alto en tiempos de crisis? IBM va a por todas. Sabe que debe pagar una buena prima para hacerse con Sun. La duda: ¿es el 100% demasiado? El mercado dirá.

Foto 1: Sam Palmisano, CEO IBM
Foto 2: Jonathan Schwartz, CEO Sun Microsystems

Un paseo por IBM Labs en Zurich

Hace poco visité el centro de I+D de IBM en Zurich para conocer lo último que se trae entre manos el gigante azul en materia de investigación. El de Zurich es uno de los ocho laboratorios de la compañía, el único en Europa. El sitio impresiona.

Está ubicado en plena naturaleza. Los investigadores levantan la vista y ven verde, verde, y más verde. Trabajan 350 personas, de 30 nacionalidades y, entre ellos, 4 premios nobel. En total, IBM emplea a 3.200 invesgigadores en plantilla y se gasta 6.150 millones de dólares al año en I+D, o lo que es lo mismo, un 6% de sus ingresos. Nada mal.

Uno de los proyectos que más me llamó la atención es el de la utilización de superordenadores en la gestión del tráfico aéreo. Los aviones, al despegar, dejan tras de sí un rastro de aire y turbulencias de enorme potencia. Es necesario esperar a que desaparezca para que el próximo avión pueda despegar. Esto genera retrasos y problemas.

Para analizar la potencia de estas turbulencias, su comportamiento y cómo evitarlos, utilizan supercomputadores que modelizan los despegues del avión, tal y como se muestra en la foto de arriba.

Otro proyecto, liderado por Bruno Michel, es igualmente curioso. Intentan construir centros de datos, servidores masivos, que se puedan autoenfriar. Por un lado, decenas de conductos introducen agua fría en el interior de los servidores para enfriarlos y mejorar su rendimiento. Por otro, el agua sale prácticamente hirviendo. Lo bueno es que la energía que genera ese agua caliente se reutiliza para producir la electricidad que a su vez abastece al edificio.

Ayer escribía sobre otra de sus iniciativas interesantes: cómo utilizar los mundos virtuales y las imágenes 3D en la colaboración empresarial. Después de la inicial desilusión con Second Life, parece que el tema vuelve a despertar (a pesar de las malas noticias de Google con Lively).

En Zurich trabajan en aplicar imágenes 3D para representar enfermadades y órganos de pacientes. Es como el Google Earth del cuerpo humano. Ya lo utilizan en un hospital danés.

Con un simple vistazo a la pantalla se puede examinar la evolución de la dolencia en el historial y los órganos concretos a tratar. Impresionante.

Una pena que los departamentos de I+D de todas las compañías tecnológicas estén bajo presión. El “blue sky thinking” no produce dinero a corto plazo, por lo que cada vez más investigadores se van a la calle. Y los que se quedan, desgraciadamente tienen menos presupuesto para investigar proyectos que nos cambien la vida.