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I+D : Wishful thinking

China: de fábrica del mundo a potencia en I+D

¿Quién no ha leído alguna vez esos reportajes tipo “la fábrica del mundo”, con inquietantes fotos de ejércitos de trabajadores en línea ensamblando gadgets o manufacturando en segundos cualquier producto inimaginable destinado a saciar el voraz apetito consumista de Occidente?

Durante la última década China se nos ha presentado así, como millones de trabajadores no cualificados capaces de fabricar mejor y más barato que el resto del mundo.

Es cierto, y lo sigue siendo. Pero la situación está cambiando.

Japón, EE UU, Alemania, Francia, Reino Unido o España se ahogaron en la crisis (y ahora en la post-crisis) y recortaron drásticamente su gasto en I+D e innovación. China, sin embargo, no ha parado de aumentarlo.

Es la principal conclusión del estudio publicado esta semana por el World Intellectual Property Organization (WIPO), organismo de las Naciones Unidas (PDF aquí).

Algunos datos: China incrementó un 18,5% el número de patentes registradas en el 2008 y un 8,5% en el 2009 (primer gráfico). El número de peticiones de protección de marcas creció en este país un 21% el año pasado frente a la caída del 12% en EE UU.

Tecnología, ingeniería, energía, telecomunicaciones, defensa… son los campos donde China está invirtiendo más que nadie en I+D. Un ejemplo: la compañía de equipamiento de telecomunicaciones ZTE (2º gráfico) disparó su gasto en I+D un 45% en 2009.

Interesante también ver cómo Apple aumentó en más de un 20% su gasto en I+D, por delante de Microsoft o Samsung (aunque estas con cifras absolutas mucho mayores). Los recortes en otras compañías japonesas y americanas son preocupantes

La próxima vez que pensemos en China, mejor pensar dos veces. De fábrica están pasando a ser laboratorio.

En diez años habrá que fijarse en la letra pequeña de los móviles. Es probable que en lugar del famoso “Designed in California. Assembled in China”, leamos una sola frase: “Designed and assembled in China”.

Foto: Ed Burtynsky

¿Qué sectores pueden sacarnos de la crisis?

Innovación, cambio de modelo productivo, I+D… el tema del que todo el mundo habla (hablamos) pero en el que no parece haber ni estrategia ni inversión pública sólida.

Más bien existen empujes aislados y descoordinados de universidades, emprendedores, medianas empresas, multinacionales, Gobierno… cada uno libra la batalla por su cuenta.

Faltan conectores, entidades públicas y privadas que unan los puntos desligados. Y, sobre todo, falta un buen director de orquesta, una figura como la del científico jefe en Israel, el país con mayor gasto de I+D sobre el PIB.

Accenture y la UAM publicaron recientemente un interesante informe que aborda estos problemas y aporta un buen puñado de ideas sobre cómo la innovación puede ayudar a sacarnos de la crisis (resumen en PDF aquí).

Lo más práctico del estudio: la selección de sectores con mayor potencial de crecimiento capaces de impulsar un giro en el modelo productivo español.

Más de 50 sectores podrían provocar el cambio, según 85 expertos consultados. En el gráfico aparecen casi 40. El resto: tecnologías de simulación en el sector aeroespacial, el coche eléctrico en el de automoción, turismo cultural y de salud, nuevos diseños y materiales en el sector textil…

Hay hueco de innovación tanto en actividades intensivas en tecnología como en la modernización de los sectores tradicionales. Un ejemplo (comentado en el informe): dos profesores de la Universidad Hebrea de Jerusalén crearon en 1973 un nuevo alimento: el tomate cherry, característico por su sabor, resistencia a las plagas y mayor tiempo de conservación.

Gracias a que supieron transferir esa innovación al mercado, dos compañías israelíes, Hazera Genetics y Zeraim Gedera, se han convertido en las mayores exportadoras mundiales de semillas de tomate cherry. Y con ellas, todo un sector ha ido detrás.

En España sobra talento e ideas en todos y cada uno de estos sectores del futuro. Pero faltan tres cosas: coordinación, inversión y ambición global. ¿Para cuándo?

¿Cuáles son las tecnológicas más innovadoras del mundo?

He estado recopilando datos de inversión en I+D de las principales tecnológicas del mundo. Bucear en los informes anuales de las compañías es como buscar tesoros, se encuentran datos escondidos realmente curiosos.

Aunque lo interesante vendrá en los informes del 2009 (publicados a comienzos del 2010), cuando se pueda medir el impacto real de la crisis económica en las partidas de innovación, ya se pueden apreciar tendencias claras.

Si miramos al gasto en I+D en términos absolutos, hay algunas conclusiones interesantes:

- Gasto real Vs percibido: Nokia y Microsoft son, con diferencia, las compañías que más dinero destinan a I+D, por encima de los 8.000 millones de dólares. Lo curioso es que están “contra las cuerdas” en términos de innovación. Apple y Google, con unas partidas muy inferiores, logran lanzar al mercado productos menos complejos (Google) y muy especializados (Apple) capaces de captar la atención de los consumidores de forma mucho más efectiva que Nokia y Microsoft. En otras palabras: no es lo que gastas, sino cómo lo gastas.

- Crecientes Vs decrecientes:
Frente a Nokia, Microsoft, Google y Apple, que han incrementado significativamente sus partidas anuales de I+D (Google un 127% desde el 2006), Intel, HP y Sun las han reducido entre el 1% y el 10%.

Si miramos al porcentaje de ingresos que destinan a I+D, la foto es diferente:

- Innovación a la baja: Todas las compañías, a excepción de Google y Nokia, han reducido entre uno y dos puntos porcentuales la proporción de ingresos reservados a I+D. En el caso de Google, el I+D es un arma ofensiva. En el de Nokia, defensiva.

- Innovadores moderados: HP supera a IBM, su rival directo, en ingresos, y sin embargo dedica la mitad a I+D. Apple es la excepción que confirma la regla: tiene el menor presupuesto de I+D de las ocho compañías medidas y dedica sólo el 3,4% de sus ventas a esta partida. Aun así, es considerada una de las compañías más innovadoras en rankings como el de BusinessWeek. Lo cual confirma lo dicho: no es lo que haces, sino cómo lo haces.