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Netbooks : Wishful thinking

Nokia´s Booklet 3G Chief: “We are at the beginning, don´t rule us out”

The first computer from Nokia, the Booklet 3G, is out. Reviews are also out, and they are generally good.

I recently talked to John Hwang, responsible for the connected computers unit at Nokia and in charge of the Booklet 3G Programme. He´ll be the one to praise or blame for the future of this little laptop.

We talked about the Booklet 3G and the evolution of the netbook category for an article published recently in El País. Here´s an almost complete extract from our conversation:

Q. Nokia calls the Booklet 3G a mini-laptop instead of a netbook. Why?

A. We are not particularly worried by terms. We´ll let the consumer decide what the term should be. But, because of the unique combination of new functionalities and Windows 7, the Booklet 3G is in an “in-between” category. That´s why we thought “mini-laptop” was a good name.

Q. How do you define netbooks then?
A. Everyone tends to call it a different product. I think of it as everything with an Atom processor, as promoted by Intel. But it is confusing, it is similar to what´s happening in the mobile phone space now, the line between a mobile phone and a smartphone is blurring.

Q. Is your objective to compete against ultra-thin laptops?
We want a product that is desirable for the consumer. As a new entrant, we have more flexibility so our focus is on what the consumer wants rather than where the industry wants to position the netbook concept.

Q. But consumers seem to want cheap laptops. Given the economic crisis, is not the 699€ price a mistake?
A. We have to anchor ourselves somewhere. The price point we chose is very consistent with our pricing strategy in mobile phones. But we understand times are tough and we are constantly reflecting on where we should go. For us this is very much the beginning, not the end.

Q. Some analysts say Nokia doesn´t know how to compete in a low margin industry like the PC, so that´s why you´ve gone with a higher price.
Analysts like to speculate, but that wasn´t the driving factor at all. Overall, margins follow differentiation, and I believe we have a differentiated product.

Q. They also say Nokia´s key problem is the lack of an integrated software, services, mobile telephony and now computing offering.
A. Two years ago we entered the services space, clearly the learning continues. Now we are pushing our software platform in our devices. And with respect to the Booklet 3G, we are just at the beginning, I wouldn´t rule us out (laughs).

Q. The PC industry is pushing out more expensive “ultra-thin” notebooks that are slightly bigger and better equipped than netbooks. Is it because margins of netbooks are not sufficient?
A. The reason why the netbook category took off was price, but also portability. And because the way the economy was going, those two got melted, and people assumed there was price and portability together. But I believe this trend will clear up once the industry matures and the economy picks up. People will actually pay for portability.
With regards to price, you mention a fair point, the industry as a whole is more reluctant to support this space because below 500$ you have quite thin margins.

Q. Do you think the industry got surprised with the success of netbooks and now it doesn´t want to support this market long term?
There is a bit of anxiety. The industry is certainly grappling with this. When people start accepting the notion that portability can carry a premium, things will change.

Q. Will the netbook category, as we know it today, disappear in a couple of years?
Empirically, if you compare the average price of a netbook in 2008 versus 2009, the price is higher. I think it will become a commoditized business. If the big brands want to remain in that space, they´ll need to do some serious thinking.

Q. Will Nokia launch more netbooks next year?
We just announced the Booklet 3G, this product will need some runway to take off. We´ll certainly thereafter with more products.

Q. How much do you think operators will subsidize the Booklet 3G?
Operators are experimenting in this space. O2 in Germany is asking 249€ for this product, so there´s definitely opportunity for subsidies. We´ll see a lot of variety of price points and subsidies.

Q. Netbooks, ultra-thins laptops, notebooks, smartphones, tablets… are converging. Does it mean that we´ll see a one-in-all type device in the future, or are we going to continue seeing a wide range of devices?
A. I think it´s going to be the latter. The world is acknowledging that consumers are asking for devices with connectivity. What we are seeing is a storm of mixing up different categories. There´ll be a period of calm where it all sorts itself up. I don´t think there´ll be a one-only product. You´ll see redefined PCs, redefined handsets, and redefined consumer electronics categories.

Intel, ahora a por Microsoft

Después de que la Comisión Europea impusiera a Intel la multa más abultada de la historia, 1.060 millones de euros, al fabricante de chips no le queda otra que diversificarse y buscar nuevos mercados.

Y los netbooks y los smartphones son su gran apuesta, donde espera introducir gradualmente su chip Atom. Para ello, el software tiene que ir de la mano, y qué mejor que construir tu propio sistema operativo basado en Linux.

Eso es exactamente lo que ha hecho Intel con Moblin, del cual presentó ayer su segunda versión.

El terreno de los SOs en netbooks será uno de los más movidos en los dos próximos años. Además de Intel, al menos otros tres proyectos competirán con Microsoft por hacerse con el control de los miniportátiles. De uno de ellos, Jolicloud, liderado por Tariq Krim, el fundador de Netvibes, ya hemos hablado aquí.

El fabricante MSI trabajan en Winki y GoodOS en Cloud. De todos ellos, creo que la batalla se librará entre Intel y Microsoft, con serias posibilidades para Jolicloud de dar la sorpresa.

XP domina el 96% de las ventas de netbooks. Si la versión ligera de Windows 7 recibe una buena acogida, será difícil destronarlo.

Lo interesante de todo esto será ver como Moblin y Android evolucionan en dos plataformas cada vez más convergentes: el smartphone y el netbook. Si hasta ahora Intel había llamado a las puertas de Microsoft, y viceversa, ahora tal vez Google sea la novia.

Quien sabe si en 10 años la Comisión Europea multará de nuevo a Intel por abuso de posición dominante en el mercado de “netphones”.

Apple y los Netbooks: “no… pero tal vez”

Apple sigue bajo presión para mover ficha en el terreno de los netbooks. O sí, o no. De momento están a medias, no se deciden. Y la furia por los miniportátiles se desborda sin ellos.

Sin embargo, Tim Cook, el CEO provisional de Apple en ausencia de Jobs, dejó caer ayer dos perlas muy interesantes sobre el posicionamiento de la compañía al respecto.

Primero, lo que ya sabíamos, que Apple considera los netbooks un producto mediocre, un deshonor para una marca obsesionada con el diseño. Literalmente, dijo:

“For us, it’s about doing great products. And when I look at what is being sold in the netbook space today, I see cramped keyboards, terrible software, junky hardware, very small screens, and just not a consumer experience… that we would put the Mac brand on, quite frankly. And so it’s not a space, as it exists today, that we’re interested in, nor do we believe that customers in the long term would be interested in”.

¡Toma ya! Pero luego, después de preparar el terreno, añadió lo siguiente:

“That said, we do look at the space and are interested to see how customers respond to it [...] if we can find a way to deliver an innovative product that really makes a contribution, then we’ll do that. We have some interesting ideas in this space”.

Traducido, a mi me suena a “lo que hay es una basura (Jobs utilizó esta misma palabra no hace mucho para referirse a los netbooks), y en breve llegaremos nosotros para mejorarlo“. A ver si es verdad.

Foto: Tim Cook, CEO provisional de Apple, y Steve Jobs. EPA.

Netbooks por $50… y bajando

Los netbooks siguen rompiendo el esquema tradicional de la industria de PCs. AT&T ha anunciado esta semana un piloto para subvencionar portátiles ultraligeros de bajo coste asociados a un plan de consumo de datos.

Desde 50 dólares (unos 37 euros), será posible hacerse con un Acer Aspire One, un Dell Inspiron Mini 9 o 12, o un LG Xenia. Eso sí, habrá que pagar además por un plan de 200 MB de transferencia mensual via 3G (40 dólares) y conexión DSL para el hogar (20 dólares). En total, 60 dólares al mes por estar “always on” y, de paso, un netbook bajo el brazo. No está mal.

De momento, el piloto sólo empezará en Atlanta aunque de funcionar podría extenderse en EE UU. AT&T ya había anunciado un plan similar el pasado Diciembre con Radio Shack, la cadena de tiendas de electrónica en américa. Ahora lo hará por su cuenta y su competidor, Verizon, ya ha confirmado que seguirá los mismos pasos.

Movimiento interesante que confirma un par de cosas. Una, que la convergencia entre smartphones, netbooks y, en general, dispositivos móviles, sigue imparable, también a nivel de modelo de negocio. Tecnológicamente, los smartphones llegarán a ser dispositivos con capacidad de netbooks y éstos se encogerán para colarse en el bolsillo y hablar via IP.

Y, dos, que probablemente llegaremos a ver netbooks a un coste cercano a cero. Cuando las operadoras se vuelven “generosas” con los subsidios, es que la rentabilidad debe ser para tirarse de los pelos. Si les funcionó con los móviles, ¿por qué no con los netbooks? ¿Será Telefónica la siguiente?

Ilustración: Patrick Leger, tomada del artículo de Wired “The Netbook Effect: How Cheap Little Laptos Hit the Big Time”, uno de los mejores reportajes escritos últimamente sobre la revolución de los netbooks.

Los netbooks arrasan en Navidad

Tres noticias que confirman una tendencia y varias excepciones:

1) Las ventas de portátiles han superado a las de PCs de escritorio por primera vez en la historia. Según la consultora iSuppli, las ventas de notebooks aumentaron un 40% en el tercer trimestre del 2008 (hasta los 38,6 millones de unidades) frente a la caída del 1,3% de los desktops (hasta los 38,5 de unidades). ¿El culpable? Exacto, el éxito de ventas de los Netbooks.

2) De los 25 portátiles más vendidos estas Navidades en Amazon, 17 son netbooks que cuestan menos de 500$. Eso sí, en la lista se cuelan 7 Macbooks de Apple. ¿Son los compradores de Apple inmunes al precio y a la crisis?. Algunos calculan que este año se venderán 14 millones de netbooks, frente al millón del 2007.

3) Windows XP triunfa en los netbooks y Linux fracasa. Según Acer y Toshiba, el 90% de sus mini-portátiles (Aspire One y Satellite NB100) se han vendido con XP. Esta confirmación se suma a la que en su momento hizo MSI y Dell.

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